LA RAZA OLVIDADA

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Published  October 2017

TEATRO SIN FRONTERAS: UNA EXPERIENCIA TRANSCULTURAL NACIDA EN NUEVA ORLEANS

En un estacionamiento lleno de 30 personas más o menos, adyacente al Ashé Culture Center, se soporta un camión de taco con un escenario unido a él. No siempre es aquí, a veces es en St. Claude, otra veces en Kenner. Los boletos se venden con camisetas etiquetados “NO GUACAMOLE PARA ENEMIGOS INMIGRANTES. Sabía, que tomé mi lugar frente a este teatro pintado a mano, que algo mágico y de otro mundo estaba a punto de ocurrir.

Teatro Sin Fronteras es un fenómeno transcultural. Es una experiencia de inmigrantes, a desde la óptica del arte y los rituales. Es literalmente un teatro “sin fronteras”. Nunca he sentido tantas emociones en un horario de dos horas. Esta actuación provoca cólera, tristeza, risa y alegría, a través de las voces y movimientos de un elenco inter-racial e intergeneracional de siete miembros. 

El fundador, José Torres-Tama, creó este camión-convertido-en-teatro hace unos años, después de que le fue donado; él gastó fondos del subsidio, en lo que es hoy. Se inspiró en Luis Valdez, dramaturgo chicano y miembro del movimiento César Chávez en los años 1970, que realizó sus piezas en un camión de plataforma, sobre las luchas de los trabajadores agrícolas. La creación de Valdez estuvo fuertemente influenciada por Federico García Lorca, que creía que todos debían tener acceso a sus obras de teatro: conduciendo por ahí en una camioneta, con un pequeño grupo de personas que realizaban sus piezas. 

La actuación comienza: Torres-Tama vierte tequila en el escenario, dando un sacrificio tangible, y canta una oración que recuerda a Lorca, “Sangre, Sangria.” Sus dos hijos, Darius y Diego, que son cantantes de ópera entrenados, cantan en bilingüe junto a su padre: “no human being is illegal,” ”ningún ser humano es Ilegal.” Desarman a la multitud, cantando de un lado a otro, mientras los otros actores comienzan su instrumentación.

Violonchelista y poeta, Monica “Spirit” McIntyre, es un artista revolucionario. No sólo abarcan la experiencia negra, sino que su desempeño documenta la brutalidad policial de nuestra nación y la discriminación hacia las mujeres y las personas trans, especialmente dentro de nuestro sistema penitenciario. Durante su participación en la actuación, Mcintyre habla, llora y vocaliza los momentos finales de Sandra Bland. La multitud se vuelven testigos de un dolor tan tangible, que no necesitan ver sangre para ver la deshumanización que tanta gente marrón y negro se han encontrado en nuestro país, cuando Mcintyre se performa. McIntyre se toca en su violonchelo, mientras Torres-Tama camina entre la multitud, y comienza llamando por un megáfono: todos los nombres de inmigrantes ilegales que han sido brutalizados, deportados y deshumanizados. Sus hijos siguen cantando “ningún ser humano es ilegal, aceptan mi existencia, o esperan mi resistencia”. Tantas frases se lanzan a la multitud al mismo tiempo, pero entendemos al unísono, la lucha por la humanidad dentro de sus voces.

“El teatro experimental es desalmado,” Torres-Tama se explica. “El arte necesita significado: nuestro trabajo no está guionado, es ritual. Vivimos en los Estados Unidos de Amnesia. Nuestro país quiere deportar gente marrón que son nativa de esta tierra, para matar a personas que son la espina dorsal de nuestro patria. Estamos aquí para reclamar lo que es nuestro. Nuestra tierra no tiene fronteras. Esta actuación no tiene fronteras.”

Teatro Sin Fronteras es una reacción a la histeria anti-inmigrante de nuestra actual Administración Trump. Es el desempeño como una herramienta para el cambio social. Torres-Tama me explica que hubo una seria falta de cobertura sobre la experiencia de inmigrantes post-Katrina en la ciudad. No ha habido prácticamente literatura o piezas de teatro sobre el tema. Su trabajo canaliza a los trabajadores indocumentados que ayudaron a reconstruir nuestra ciudad, mientras simultáneamente incluyendo la experiencia negra, y todo el trabajo que ha hecho de Nueva Orleans lo que es hoy.

Parte de este actuación es su naturaleza orgánica. El escenario está siempre fuera – es siempre inclusivo y natural. Hay errores. Hay controles de hechos. Por ejemplo, cuando Torres-Tama recita una fecha equivocada, la cantante Natalie Jones lo corrige, y se ríen, y el espectáculo continúa. La pieza se sumerge en más risas cuando Torres-Tama se enfrenta a la multitud “Así que déjame ver un show de manos de quien ha acostado con alguien de otro país? ¿Otra carrera? ¿Cuántos de ustedes están luchando contra la inter-blancura de Gringolandia? Un puñado de diez o doce manos están en el aire, y la risa entre la multitud continúa como una ola. 

Natalie Jones, una cantante bilingüe nacida en Memphis, que ha vivido y estudiado en Argentina, realiza una emocionante versión de “Gracias a La Vida,” de Violeta Parra. Está canción se teje perfectamente, para representar la opresión política de Sudamérica, particularmente la dictadura del régimen de Pinochet, que se refleja en nuestro panorama político actual. Ella reconoce su blancura y privilegio, que ella explica antes de su actuación. Mucha gente la confunde con una argentina, por sus perfeccionados estudios de la lengua española y la cultura de América del Sur. Ella ha ganado un Fulbright a argentina, donde trabajará y enseñará en la primavera.

La auténtica verdad detrás de este teatro es su inclusividad. Es una coalición marrón y negra que se diversifica y se dedica a la lucha de la vida, por las personas nacidas sin privilegio blanco. El conjunto muestra los paralelos entre las vidas marrones y negras, la lucha entre ellos. En un intenso momento, Torres-Tama y Mcintyre se paran lado a lado, agarrándose uno al otro. “Your Brown Life Matters”, dice Mcintyre en voz alta, “Tu Black Life Matters”, canta Torres-Tama. Esto continúa, mientras repiten las frases durante cinco minutos. Estas frases se descatancomo estas dos minorías se han dirigido unos contra otros, y cómo deben reconocerse mutuamente. Es una afirmación que la lucha negra cruza la lucha latina. Los niños en la multitud está hipnotizados. Nunca he visto tantos niños dar toda su atención a lo que está pasando delante de ellos, sin distraerse.

El ensemble también incluye a otros dos intérpretes: Michael Ward-Bergeman, acordeonista y baterista, y Mwende “FreeQuency” Katwiwa, poeta y activista de palabras habladas. Ambos tienen papeles fundamentales en la documentación de la blancura y la negrura dentro de sus comunidades. En un punto, Bergeman físicamente cubierto de blanco, ejemplifica el rechazo de nuestro país de mestizos, de inmigrantes y negros como seres humanos. Katwiwa sabía que ella quería ser parte de esto porque es una inmigrante de África y la compañía se centra en la experiencia de inmigrantes. Hay tanto diálogo entre estas dos culturas, en conflicto y tejiendo juntos: es como ver en Technicolor por primera vez en la televisión.

Nunca he sido atraído por el arte de performance o el teatro; sin embargo, Teatro Sin Fronteras es una actuación que cada New Orleans necesita ver.

Nunca he sido atraído al arte de performance o al teatro. Sin embargo, Teatro Sin Fronteras es una actuación que cada Nueva Orleáns necesita ver. Si usted es de esta ciudad, o si ha experimentado el huracán Katrina, entonces necesitas para presenciar a este rendimiento, que muestra todo lo que ha reconstruido nuestra ciudad en lo que es hoy.

Llorarás, te reirás y, en última instancia, serás transformado. La posesión en la que estos poetas e intérpretes suben al escenario no es sólo la suya, sino la voz de sus antepasados, las voces de los oprimidos. Es la voz de las generaciones venideras. Una plataforma para el diálogo abierto, la curación y el ritual, Teatro Sin Fronteras es culturalmente profundo.

Para noticias sobre las próximas actuaciones performances: torrestama.com

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TEATRO SIN FRONTERAS: A CROSS-CULTURAL EXPERIENCE BORN IN NEW ORLEANS 

In a parking lot filled with 30 people or so, adjacent to the Ashé Cultural Center, stands a taco truck with a stage attached to it. It is not always here—sometimes it is on St. Claude, sometimes Kenner. Tickets are being sold with t-shirts that read “NO GUACAMOLE FOR IMMIGRANT HATERS.” I know, as I take my spot in front of this hand-painted theater, that something magical and otherworldly is about to occur.  

Teatro Sin Fronteras—Theater Without Borders—is a cross cultural-phenomenon. It is an immigrant experience through the lens of performance art and ritual. I have never felt so many emotions in a two-hour time slot. The performance provokes anger, sadness, laughter, and joy, all through the voices and movements of a seven-member, inter-racial, inter-generational cast.

The founder, Jose Torres-Tama, created this truck-turned-theater a few years ago after it was donated to him. He spent grant money building it out into what it is today. He drew his inspiration from Luis Valdez, a Chicano playwright and member of the Cesar Chavez movement in the 1970s, who performed his pieces about farmworkers’ struggles on a flatbed truck. Valdez’s creation was heavily influenced by Federico García Lorca, who believed everyone should have access to his plays, thus he drove around in a van with a small group of people who performed his pieces.

The performance begins: Torres-Tama pours tequila onto the stage, giving a tangible sacrifice, and chanting a prayer reminiscent of Lorca, “Sangre, Sangria.” His two children, Darius and Diego, who are trained opera singers, chime in bilingually next to their father: “no human being is illegal,” “ningun ser humano es ilegal.” They disarm the crowd, singing back and forth, as the other performers begin their instrumentation.

Cellist and poet Monica “Spirit” McIntyre is a revolutionary performer. Not only do they encompass the Black experience, but their performance documents our nation’s police brutality and discrimination towards women and trans individuals, especially within our prison system. During their part in the performance, Mcintyre speaks, cries, and shouts Sandra Bland’s final moments. The crowd witnesses a pain so tangible, they don’t need to see blood to see the dehumanization that so many  Brown and Black folks have encountered in our country. McIntyre performs on their cello, as Torres-Tama walks through the crowd, calling out on a megaphone all of the names of illegal immigrants who have been brutalized, deported, and dehumanized. His children continue to chant “ningun ser humano es ilegal,” “accept my existence, or expect my resistance.” So many phrases are thrown into the crowd at the same time, but we understand the fight for humanity within their voices. 

“Experimental theater is soulless,” Torres-Tama explains. “Art needs meaning: our work is not scripted, it is ritual. We live in the United States of Amnesia. Our country wants to deport Brown people who are native to this land, to kill people who are the backbone of our country. We are here to reclaim what is ours. Our land has no borders. This performance has no borders.”

Teatro Sin Fronteras is a reaction to the anti-immigrant hysteria of our current Trump administration. It is performance as a tool for social change. Torres-Tama explains to me that there was a serious lack of coverage on the post-Katrina immigrant experience in the city. There has been virtually no literature or theater pieces on the subject. His work channels the undocumented laborers who helped rebuild our city, while simultaneously being inclusive of the Black experience, and all of the labor that has made New Orleans what it is today.

Part of this performance is its organic nature. The stage is always outside, always inclusive, and always natural. There are mistakes. There are fact-checks. For instance, when Torres-Tama recites a date wrong, singer Natalie Jones corrects him, they laugh, and the show continues. The piece dives into more laughter when Torres-Tama confronts the crowd: “So let me see a show of hands. Who has slept with anyone from another country? Another race? How many of you are fighting the inter-whiteness of Gringolandia?” A show of ten or twelve hands are in the air, and laughter among the crowd continues like a wave. 

Natalie Jones, a bilingual, Memphis-born singer, who has lived and studied in Argentina, performs a heart-wrenching version of “Gracias a La Vida” by Violeta Parra. The song is woven in perfectly, representing the political oppression of South America, particularly the dictatorship of the Pinochet regime, which is reflected in our current political landscape. Jones recognizes her whiteness and privilege, which she explains before her performance. Many people mistake her for Argentinian, because of her perfected studies of the Spanish language, and the culture of South America. She has won a Fulbright to Argentina, where she will be working and teaching in the spring.

The genuine truth behind this theater is the inclusivity of it. It is a Brown and Black coalition that diversifies and engages in the struggle of life, for people born without white privilege. The ensemble exhibits the parallels between Brown and Black lives, and the struggle between them. In an intense moment, Torres-Tama and Mcintyre stand next to each other, gripping each other. “Your Brown Life Matters,” Mcintyre says aloud; “Your Black Life Matters,” chants Torres-Tama. This continues, as they repeat the phrases for five minutes. These chants emphasize how these two minorities have been set up against each other, and how they need to acknowledge each other. It is an affirmation that the Black struggle intersects the Latino struggle. The children in the crowd are mesmerized. I’ve never seen so many kids give their full attention to what is going on in front of them, without being distracted.

The ensemble also includes two other performers: Michael Ward-Bergeman, accordionist and drummer; and Mwende “FreeQuency” Katwiwa, spoken-word poet and activist. Both of them have pivotal roles in documenting whiteness and Blackness within their communities. At one point, Bergeman, physically covered in white, exemplifies our country’s rejection of mestizos, of immigrants, and of Black people, as humans. Katwiwa knew she wanted to be part of this, because she is an immigrant from Africa, and the troupe focuses on the immigrant experience. There is so much dialogue between these two cultures, conflicting and weaving together, like seeing Technicolor for the first time on television.

I have never been drawn to performance art or theater. However, Teatro Sin Fronteras is a performance that every New Orleanian needs to see. If you are from this city, or if you experienced Hurricane Katrina, you need to witness this performance, which showcases all that has built our city back to what it is today. You will cry, you will laugh and ultimately, you will be transformed. The possession that these poets and performers take on stage is not only their own, but the voices of their ancestors, the voices of the oppressed, the voices of generations to come. An open platform for dialogue, healing, and ritual, Teatro Sin Fronteras is culturally profound.

For news on upcoming performances: torrestama.com


GABBY GARCIA-STEIB | gvsteib@gmail.com

fotos Orestes Montero-Cruz 

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